Cómo Luke Littler, de 16 años, puso patas arriba el mundo de los dardos

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En los últimos quince días, Luke Littler, de 16 años, ha logrado una hazaña que se limita a los sueños de la mayoría de los veteranos de los dardos. El miércoles por la noche, Littler se enfrenta a Luke Humphries en la final del Campeonato Mundial de Dardos, la competición más prestigiosa del mundo. Su notable viaje para estar a un partido de la inmortalidad en los dardos ha dejado récords destrozados y atónitos a campeones anteriores a su paso. Desde su partido de primera ronda y su debut el 20 de diciembre, ha dado un giro al deporte, se ha convertido en un héroe nacional y ha sido el centro de atención todo el tiempo.

La eficiencia, el manejo del tablero y la precisión lo convirtieron en el favorito del torneo incluso antes de su semifinal contra el campeón de 2018, Rob Cross. Pero a pesar de los persistentes pensamientos de que tal vez su confianza pétrea finalmente fallaría, desbancó a Cross 6-2 para asegurarse un lugar en el escenario más grande de Dart, y un cheque de al menos £200,000 ($252,000) en el proceso.

La historia se ha extendido mucho más allá de los dardos. Está en la primera plana de los periódicos. Ha habido estrellas del fútbol que le pidieron selfies y lo invitaron a su palco en primera división partidos, ha recibido mensajes de buena voluntad de Manchester unido, visitas al lugar de sus amados Warrington Wolves. Pero a pesar de la luz cegadora y el bullicio que lo rodea, en el momento en que sube al escenario del Alexandra Palace, hace suyo el tablero.

Pero esto no ha sido una casualidad. Esto no es ningún milagro. Todo se debe a un talento excepcionalmente cultivado, una actitud maravillosa y una inocencia segura que lo ha visto esquivar y sortear todo lo que se le arroja dentro y fuera del escenario. “Simplemente me levanto, juego en mi Xbox, como algo, tengo un plato en el tablero y me voy a la cama, eso es todo”, dijo después de su victoria en octavos de final. “No me relaciono con nada fuera de casa; simplemente soy sensato”.

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Littler, estrella adolescente de dardos: no siento presión para la final del Campeonato Mundial

Luke Littler, de 16 años, dice que es “increíble” llegar a la final del Campeonato Mundial de Dardos, pero no siente presión.

La racha de récord comenzó el 20 de diciembre. Su victoria en primera ronda sobre Christian Kist lo vio batir dos récords en el proceso: se convirtió en el jugador más joven en ganar un partido de primera ronda en un Campeonato Mundial de Dardos, con su 106,2. promedia el más alto de un debutante. Cada paso que dio hacia la final lo vio reescribir los récords de dardos para ser el jugador más joven en lograr tal paso. Probablemente también tenga una de las mejores barbas jamás vistas en un joven de 16 años, una que ha estado cultivando durante los últimos dos años. Pero mientras se prepara para una final, esas fotos de él celebrando su victoria en la primera ronda con su habitual kebab posterior a la victoria parecen de hace toda una vida (para que conste, en su orden evita la salsa de chile o ajo y, en su lugar, opta por mayonesa). , lechuga en su envoltura de doner).

Aquellos en la escena de los dardos conocen a Littler desde hace un tiempo, y su historia se ha contado mejor en las últimas semanas. Pero una breve historia en maceta se remonta a Littler, que nació en Runcorn, comenzó a jugar a los dardos a los 18 meses en una diana magnética y se mudó a Warrington con amor por el fútbol y la liga de rugby, pero finalmente se centró en dominar el oche.

Durante el encierro, practicó y practicó y, mientras el país salía de las restricciones de COVID-19, imprimió su autoridad en la escena de los dardos, obteniendo su primer título senior en 2021 en el Abierto de Irlanda y alcanzó la tercera ronda del Campeonato Mundial de Dardos WDF en 2022. De regreso al nivel juvenil, se llevó el Campeonato Mundial de Dardos JDC 2022, pero vio a Michael Smith ganar el Campeonato Mundial del año pasado desde casa entre sesiones de Xbox.

Llegó a este torneo como Campeón Mundial JDC consecutivo y como Campeón Mundial Juvenil reinante, pero con sólo cuatro victorias en el PDC a su nombre.

Cuando salió al oche para su partido de primera ronda, su objetivo era ganar las dos primeras rondas para asegurarse de regresar después del receso festivo. Una victoria en la segunda ronda sobre Andrew Gilding aseguró su regreso. El día de Navidad del año pasado apagó la Xbox y en su lugar practicó dardos, preparándose para su partido de tercera ronda contra Matt Campbell con el telón de fondo del canto de la multitud “¡Tienes escuela por la mañana!”.

Pero un par de días después de abrir sus regalos bajo el árbol genealógico (una foto que de por sí se volvió viral) despachó a Campbell en el tercer asalto por 4-1, fue invitado a ArsenalLa derrota por 2-0 ante jamón del oeste. Antes de que el partido chocara Aaron Ramsdale y Arroz Declan que querían una foto con su nuevo héroe de los dardos: ambos jugadores fanáticos de este deporte con una diana en el vestuario de su campo de entrenamiento. Hubo mensajes de buena suerte de Manchester unido dúo Gary Neville y Johnny Evans.

Luego dominó a uno de sus héroes veloces, el cinco veces campeón del mundo Raymond van Barneveld, por 4-1 en octavos de final el 30 de diciembre y al día siguiente, en la víspera de Año Nuevo, fue invitado por James Maddison en su palco para Tottenhamvictoria por 3-1 Bournemouth. El 1 de enero se despertó más temprano de lo que quería y venció a Brendan Dolan 5-1 por la tarde un puesto (un jugador 34 años mayor que él) para llegar a las semifinales.

Esto incluyó la demostración más notable de talento teatral cuando se acercó al primer set. Bloqueado a dos piernas cada uno, Littler se enfrentó a un checkout de 170, llamado Big Fish, acertó ambos triples requeridos de 20 y luego se volvió hacia la multitud y les preguntó qué querían. Todos en la palma de su mano, todos gritaban pidiendo dar en el blanco. Falló, pero cerró el set en su siguiente regreso.

Han sido unos días vertiginosos y está aprendiendo rápidamente sobre la naturaleza cegadora del foco de atención que lo acompaña. Sus seguidores de Instagram han pasado de unos 4.000 antes del torneo a 456.000 el día de la final. Vendió 900 juegos de sus propios juegos de dardos Luke “The Nuke” Littler después de las dos primeras rondas del torneo, muchos más desde entonces. Pero también sintió la ira de la otra cara de las redes sociales. Fue criticado después de ser fotografiado sosteniendo una copia de The Sun, un periódico boicoteado por gran parte de Liverpool, una ciudad vecina a su ciudad natal, Runcorn. Pidió disculpas en su cuenta de redes sociales.

La historia de un adolescente prodigio que irrumpe en la conciencia general y sorprende el orden establecido en su propio deporte es una narrativa fascinante. Después de su victoria sobre Van Barneveld, los medios de comunicación en el Alexandra Palace de Londres le preguntaron sobre ser la última joven superestrella en darle un giro a un deporte, mencionándolo al mismo tiempo que el gran Piel cuando se abrió paso a los 17 años para ayudar Brasil hasta el Mundial de 1958, Mike Tyson, que ganó el título mundial de peso pesado a los 20 años, y luego Boris Becker, que venció en Wimbledon a los 17 años y 228 días.

“Conozco a Mike, sólo conozco a Pelé por la FIFA y no conozco a los demás”, dijo Littler a los periodistas en el palacio de los dardos. “Ciertamente ya he roto las reglas y los récords, pero sé que si mi juego está ahí, puedo batir aún más récords”.

Hay otros como Martina Hingis, que ganó su primer Grand Slam a los 16 años, mientras que las similitudes con Wayne Rooney son difíciles de evitar. Luego están las comparaciones con Emma Raducanu cuando ingresó al Abierto de Estados Unidos de 2021 como clasificatoria y sorprendió al tenis para ganar todo el torneo. Pero por cada Becker o Pelé, existen otras advertencias sobre jóvenes prodigiosos que se agotaron antes de tiempo.

Gary Anderson, el dos veces campeón del mundo, destacó los peligros del estrellato joven al principio del torneo.

“He estado abajo y él tiene cámaras, llamadas de Zoom, reuniones… Deja que el chico juegue a los dardos”, dijo Anderson antes del partido de Littler con Van Barneveld.

“Tiene 16 años y juega bien. Lo has visto miles de veces. Cada año sale un niño. No tienes idea de cuántos jugadores jóvenes de dardos pasan por el sistema y son la próxima gran novedad y luego Hay presión y todo se vuelve Pete Tong. Lo hemos visto en el pasado”.

Littler admitió después de la victoria de Dolan que toda la atención “se vuelve demasiada”.

“Mi vida ya ha cambiado. El otro día, en el partido del Arsenal, la gente se tomaba fotos conmigo y eso fue incluso cuando me estaba poniendo la capucha. La gente caminaba frente a mí pidiendo una foto. Yo estaba como: ‘ ¿Qué? Tengo la capucha puesta y estoy tratando de esconderme. Pero es bueno que la gente quiera fotos, me alegro”, dijo Littler antes de la victoria de Dolan. “Mis amigos no pueden creer lo que está pasando”.

Lo que nos llevó a la semifinal contra Cross. Littler lució inestable en el primer set, perdiendo eso, pero pasó de sacudir la cabeza con frustración a volver a encontrar su ritmo y hacer un movimiento de cabeza confiado y de celebración cuando abrió una ventaja de 3-1, incluyendo un checkout de 142 en el tercer set, y un 149 en el cuarto. A pesar de que Cross lo devolvió al 3-2, Littler ganó los dos siguientes para darse un cómodo colchón de 5-2, dejándolo a un set de la final.

¿Nervios? Comportarse.

Abrió el octavo con 132 tiros consecutivos y un doble 16 y terminó el partido con su doble 10 favorito. Lanzó un promedio de 106, sólo Michael Van Gerwen, Anderson, Van Barneveld lograron promedió más en una semifinal. Mientras los fuegos artificiales estallaban a su alrededor, hubo un pequeño movimiento de cabeza con incredulidad, y cuando Cross lo abrazó, le dijo a Littler cuánto lo respeta y le dijo “sigue y hazlo”.

“Sin palabras”, dijo Littler a Sky Sports después de su victoria en la semifinal. “Es una locura pensar siquiera que estoy en la final del campeonato mundial en mi debut. Estaba feliz de ganar un juego, pero tal vez pueda llegar hasta el final. No tengo palabras. Es una locura”.

Lo que sucederá a continuación para Littler después de esta quincena de cuento de hadas es una incógnita. No ha ido a la escuela por la mañana, ya que la dejó hace seis meses. Planea gastar parte del dinero del premio en puntos Xbox, un par de chándales Under Armour nuevos, un abrigo y tal vez un viaje a un parque temático con sus amigos. Será un nombre de taquilla dondequiera que suba y baje del escenario, los dardos de la Premier League lo llaman y habrá grandes predicciones sobre su trayectoria y cuántos títulos puede ganar. Habrá comparaciones con grandes dardos del pasado y del presente como Phil “The Power” Taylor, quien ganó 16 títulos. Para quienes lo persigan, Littler tendrá un objetivo en la espalda. Su forma y avance habrán molestado a algunos dentro y alrededor del tablero; esos nombres conocidos querrán reafirmar su autoridad en el deporte.

Pero ahora está en la taquilla del deporte del Reino Unido, e incluso antes de su final el miércoles por la noche contra el No. 1 del mundo Humphries, era el claro favorito para ganar el premio a la Personalidad Deportiva del Año 2024, un honor que se entregará el próximo diciembre, y su nombre ya escrito a lápiz apenas tres días después del Año Nuevo.

Pero todo eso puede esperar. De vuelta a la rutina.

El miércoles descansará. Desayunará su habitual tortilla de jamón y queso, irá al lugar, practicará un poco, comerá una pizza y luego será el centro de atención de la final del Campeonato Mundial de Dardos. La gran cita de Sid Waddell decía: “Cuando Alejandro de Macedonia tenía 33 años, lloró lágrimas saladas porque no había más mundos que conquistar. Eric Bristow sólo tiene 27 años”.

Littler está a un paso de la inmortalidad de los dardos a solo 18 días de cumplir 17 años. Tal vez parte del dinero del premio (500.000 libras esterlinas para el ganador) se destine a lecciones de conducción.





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