Purdue entierra la derrota del 23 y llega a la Final Four detrás de los 40 de Zach Edey

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DETROIT — En un mar de gritos negros y dorados, Matt Painter subió la escalera y levantó la mano antes de cortar la red en el Little Caesars Arena.

Sin embargo, minutos antes de que Purdue sellara una polémica victoria por 72-66 sobre Tennessee en Elite Eight el domingo para asegurar el tercer viaje de la escuela a la Final Four, Painter pensó en la charla.

Hace un año, tuvo que hacerlo en el Nationwide Arena de Columbus, Ohio, mientras Fairleigh Dickinson celebraba su victoria como el segundo clasificado 16 en la historia del torneo de la NCAA en derribar un puesto 1. Los jugadores de Painters lo miraron con lágrimas en los ojos y se preguntaron cómo se había desmoronado todo y si algún día podrían volver a armarlo.

“Ese discurso apesta”, dijo Painter. “Todos los tenemos. Sólo un entrenador no puede usarlos”.

Sin embargo, los Boilermakers nunca huyeron de la sombra proyectada por esa dolorosa pérdida. En cambio, lo enfrentaron durante toda la temporada, sabiendo que nunca convertirían a los detractores en creyentes sin una carrera profunda en el torneo de la NCAA.

Llegaron a este punto con una victoria, una victoria que un miembro del personal de Purdue calificó de “catártica”, después de la mejor actuación del centro para personas mayores. Zach EdeyLa histórica carrera de.

Tanto Edey (40 puntos, 16 rebotes en 39 minutos) como la estrella de Tennessee Dalton Knecht (37 puntos, 6 de 12 desde la línea de 3 puntos), los dos favoritos para el premio al mejor jugador nacional del año, ofrecieron un espectáculo el domingo. Edey y Knecht son el tercer par de jugadores rivales que tienen juegos de 35 puntos en Elite Eight o posterior, según ESPN Stats & Information.

Purdue, que entró en el partido como el mejor equipo en tiros de tres puntos de Estados Unidos, finalizó acertando 3 de 15 desde más allá del arco y acertó 21 de sus 33 intentos de tiros libres. Tennessee conectó el 42% de sus intentos de triples, pero sólo el 39% de sus intentos de tiros de campo en general.

“Sabíamos que así sería el juego”, dijo Edey. “Cuando te enfrentas a un equipo como Tennessee, una victoria no siempre será agradable. Lo único que importa es hacer el trabajo al final”.

Pero fue el esfuerzo de Edey el que inclinó el partido a favor de su equipo. Su bloqueo en la canasta imprescindible de Knecht con 34 segundos por jugar acabó con cualquier esperanza de remontada de Tennessee. Es el primer jugador en sumar 40 puntos y al menos 15 rebotes en el torneo de la NCAA desde 1990, según ESPN Stats & Information.

“Es el mejor jugador del baloncesto universitario, uno de los grandes”, dijo Alquiler Fletcher, quien terminó con 14 puntos para Purdue. “Necesita más respeto porque lo que ha hecho es irreal. Estoy muy orgulloso de él y del trabajo que ha realizado”.

Antes del partido, tanto Edey como Knecht dijeron que un viaje a la Final Four anuló cualquier conversación sobre quién ganaría el Wooden Award y otros honores.

Aún así, cuando el partido se puso reñido en los minutos finales del domingo (como también lo había sido en el primer encuentro entre estos dos equipos, una victoria de Purdue por 71-67 en el Maui Invitational en noviembre), ambos jugadores parecían conscientes de que tenían Entró en uno de esos momentos en los que puede nacer una leyenda.

“Es un gran jugador”, dijo Edey sobre Knecht. “Nunca fue una batalla entre Dalton y yo. Fue una batalla de Purdue contra Tennessee. Se confiaba en ambos”. [throughout] el juego. Ambos aparecimos. Pudimos conseguir la victoria”.

Mientras su equipo se preparaba para la revancha, el entrenador de los Volunteers, Rick Barnes, y sus jugadores se apresuraron a insinuar que los árbitros habían dificultado previamente el acorralamiento de Edey. En el primer juego, Tennessee cometió 30 faltas y Purdue tuvo 48 intentos de tiros libres.

Temprano en el juego del domingo, pudo haber habido un deja vu para los Vols, quienes cometieron seis faltas en los primeros siete minutos del juego, principalmente cuando los jugadores intentaron ponerle un cuerpo a Edey.

Con ocho minutos por jugar el domingo, Tennessee cometió 18 faltas y terminó con 25 en total.

Sin embargo, Tennessee permaneció en el juego. Knecht anotó un triple para empatar el juego 56-56 con 7:04 por jugar.

Pero los esfuerzos tardíos de Edey (una volcada, tiros libres clave y un bloqueo tardío sobre Knecht) fueron las hazañas que alteraron el juego y que inclinaron el enfrentamiento a favor de Purdue.

Después de la victoria, Purdue no quiso abandonar la cancha.

Los Boilermakers se abrazaron y cada abrazo pareció durar más que el anterior. Sus familiares y amigos recogieron confeti del suelo y se lo mostraron unos a otros como si fuera un puñado de oro.

En medio de la celebración, Edey levantó la cuerda de seguridad que rodeaba al equipo y caminó hacia las gradas, donde encontró un cartel de un aficionado que decía: “Feliz Edey-Ster”, una obra de teatro sobre “Feliz Pascua”. La estrella de 7 pies 4 pulgadas pidió un bolígrafo para autografiar el cartel.

Cuando le llegó el turno de cortar la red, no necesitó escalera. Luego le entregó un pedazo de la red al ex entrenador de Purdue, Gene Keady, quien ganó 512 juegos con los Boilermakers y entrenó a Painter cuando jugó para el equipo de 1989 a 1993.

“Siempre hay que respetar a los que llegaron primero”, dijo Edey. “Él construyó esto. No se nos pasa por alto. Él ayudó a configurar todo esto. Poder devolverle el dinero y darle un pedacito de la red, es lo menos que puedo hacer”.

Keady sigue siendo uno de los mentores de Painter. Y cuando Purdue perdió ante Fairleigh Dickinson el año pasado, el actual entrenador en jefe de Purdue lo llamó.

“[I told him] “Mantén la cabeza en alto, sigue trabajando duro y él lo hizo”, dijo Keady. “Siempre ha sido un buen oyente y estoy muy orgulloso de él”.

Mientras el equipo de Painter hacía el viaje de tres horas y media desde Columbus, Ohio, a West Lafayette, Indiana, la temporada pasada después de su derrota en la primera ronda, Painter garabateó seis páginas de notas sobre todos los errores que habían llevado a ese momento.

Es ese elemento del juego, dijo el domingo, que la gente no ve a menudo.

“Toda la evolución de un entrenador castigándose a sí mismo”, dijo Painter. “Cuando la gente te golpea y dice cosas sobre ti, a veces no te gusta vivir contigo mismo. Y eso es terrible. Es sólo un maldito juego. Pero así es como te sientes. Realmente es cómo te sientes”.

Pero Painter tiene ahora su primera aparición en la Final Four, y todo lo que ocurrió la temporada pasada es un recuerdo lejano.

Su equipo podría ser el único equipo restante que tiene posibilidades de sorprender a UConn. Sin embargo, no tenía prisa por pensar en el futuro domingo.

Es por eso que mantuvo su mano en alto y miró alrededor del Little Caesars Arena por uno o dos segundos adicionales mientras estaba en lo alto de la escalera después del juego, sabiendo que el próximo vuelo de su equipo será a Glendale, Arizona, para la Final Four.

“Sientes que muchas personas diferentes se acercan a ti”, dijo Painter sobre el año pasado para el programa. “Y tienes que ser fuerte en tus convicciones. Creo que éramos fuertes en nuestras convicciones en términos de cómo jugamos y cómo hacemos las cosas. Simplemente estoy feliz por nuestro equipo”.



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